Algemeen

Standbeeld van Columbus in Santo Domingo

De Dominicaanse Republiek ligt samen met Haiti op het Caribische eiland Hispaniola, een eiland dat een belangrijke rol gespeeld heeft bij de verdere kolonisatie door de Spanjaarden van Latijns Amerika. Hier vestigden zij zich voor het eerst in de Nieuwe Wereld, Columbus had er zijn huis.Op verschillende plaatsen (vooral in de hoofdstad) zijn nog sporen uit die tijd te vinden.

De oorspronkelijke, Indiaanse bevolking was na 50 jaar Spaanse overheersing bijna volledig uitgeroeid of verdreven naar onherbergzame plekken op het eiland. De huidige bevolking bestaat vooral uit nakomelingen van Afrikaanse slaven, Spanjaarden en andere Europese kolonialisten, plantagehouders, boekaniers, vluchtelingen en gelukzoekers.

Het land heeft een tropisch klimaat en beschikt over een prachtige, soms spectaculaire natuur: de hoogste en de laagste plek van het Caribisch gebied zijn hier te vinden. Belangrijke produkten zijn suikerriet, palmolie, koffie en cacao. Vrijhandelszones zorgen voor werkgelegenheid in de industrie (“lage lonenland”). Aan de kust is op een aantal plaatsen het toerisme sterk ontwikkeld.

De welvaart is zeer ongelijk verdeeld; veel mensen wonen in uiterst eenvoudige houten huisjes. Door de trek naar de grote steden zijn her en der trieste sloppenwijken ontstaan.

Het Caribisch gebied kent in de maanden september t/m november een orkaanseizoen. De orkanen brengen erg veel neerslag met zich mee, en die richt soms meer schade aan dan de storm zelf. De frequentie van orkanen  en omvang van de regenval zijn als gevolg van de klimaatverandering sterk verhoogd. Om al dat geweld te kunnen overleven is voor de mensen de noodzaak om in een stenen huisje te wonen erg toegenomen. Houten en golfplaten huisjes  zijn tegenwoordig te gevaarlijk om in te wonen. Tijdens orkaandreigingen wordt er,  al dan niet vrijwillig, massaal geëvacueerd naar  veiliger verblijven.

Een bijzondere plaats nemen de Haitianen in, die vaak naar het land gekomen zijn om werk te vinden. Veelal beschikken zij niet over de juiste papieren, waardoor bijvoorbeeld hun kinderen geen onderwijs kunnen volgen.